Drew Brees

Drew Brees

New Orleans Saints Football

Stati Uniti

Molto prima che le luci della NFL proiettassero Brees sotto i riflettori del pubblico, il giovane quarterback ricevette una chiamata.

Era il 15 gennaio 1996, giorno del suo 17° compleanno. Egli era seduto in chiesa con la sua famiglia ad Austin, Texas, ad ascoltare la predica come sempre e lasciando che gli entrasse da un orecchio e che gli uscisse dall'altro. Ma quella domenica fu diverso. Il pastore stava parlando un linguaggio che egli capiva, dicendo al pubblico che Dio era alla ricerca di "pochi uomini buoni" che erano disposti a servirlo.

Come per ogni giovane leader con un innato desiderio di grandezza, il messaggio risuonò nella testa di Brees.

"Quando il pastore disse ciò, immediatamente pensai: 'Ehi, sono io. Posso essere io uno di quei pochi uomini buoni'", disse Brees. "Quel messaggio si adattava bene a me. E, per la prima volta, sentii come se Dio stava davvero parlando direttamente a me".

Poco dopo avere preso la decisione di servire il Signore, la sua notorietà nel mondo del football ebbe inizio. Ebbe una brillante carriera universitaria con i Purdue Boilermaker, facendo registrare cinque record nel Big Ten Conference, incluso le yarde percorse (11.792) e i passaggi totali in touchdown (90), e così fu selezionato dai San Diego Chargers, come prima scelta, nel secondo turno del Draft NFL 2001.

Nonostante il suo successo collegiale, le prime tre stagioni di Brees con i Chargers furono dure nel momento in cui egli si alternava in campo con il quarterback veterano Doug Flute. Dall'inizio della stagione 2004, sembrava essere destinato nuovamente alla panchina, quando i Chargers arruolarono Philip Rivers. Ma quando Rivers rimase fuori dalle gare pre-stagionali, questo diede a Brees un'altra opportunità per dimostrare il suo valore come titolare, ed egli afferrò l'occasione giocando per una stagione in Pro-Bowl è portando San Diego ai playoffs.

Nel 2005 Brees continuò a giocare titolare, fissando il suo record di yarde superate, ma egli fu costretto a fermarsi nell'ultima parte della stagione, quando un discutibile, anche se lecito, tackle lo lasciò con un labbro lacerato e con la cuffia dei rotatori della spalla con cui lanciava parzialmente lesionata.

Per Brees, i tempi non avrebbero potuto essere peggiori. Già incerto con i Chargers, ora l'infortunio metteva in difficoltà il suo rapporto con la squadra e invitò Brees a cercare una nuova squadra - una che avrebbe dovuto fare una scommessa su un quarterback infortunato.

"Al momento, sentivo come se quella fosse la cosa peggiore che potesse accadermi nel momento peggiore", disse Brees della lesione. "Cominciai a sentirmi dispiaciuto e a chiedermi: 'Perché proprio a me? Perché proprio ora?' Tutte queste cose erano molto facili da chiedere. Ma se guardo indietro, posso dire: 'Dio, quella fu probabilmente la migliore cosa che potesse accadermi'".

In seguito all'uragano Katrina, un disastro che rase al suolo la città di New Orleans il 29 agosto 2005, la squadra si trovò essa stessa nel caos. Senza uno stadio utilizzabile, il team fu costretto a giocare le partite di casa nell'Alamodome di San Antonio, mentre il Superdome veniva riparato e, allo stesso tempo, offriva riparo ai senzatetto.

L'agitazione si ripercosse sulle prestazioni della squadra e la stagione terminò con il licenziamento del coach Jim Haslett e la loro ricerca di un nuovo quarterback. Con Brees sul mercato, il disperato Saints vide la possibilità di scoprire un diamante grezzo e forse di ottenere un grande leader che potesse resuscitare il team da un elettroencefalogramma piatto. Dopo una tiepida trattativa con i Miami Dolphins, che alla fine optarono per firmare con il sano Daute Culpepper, i Saints ottennero il loro uomo.

Presto, Brees e sua moglie, Brittany, si trasferirono dalla soleggiata California del Sud al grigiore di New Orleans.

"Al momento, eravamo tutti impegnati nella ricostruzione", dice Brees. "I Saints stavano provando a rimettersi in piedi. La città stava provando a risorgere. E io stavo provando a ricostruire, letteralmente, una spalla e una carriera".

Non importava quello che era successo con San Diego. Tutto quello che Brees sapeva era che ora era a capo di una squadra che aveva trascorso una stagione di assoluto disordine.

Tuttavia, sia lui che Brittany erano d'accordo: erano tutti per uno. Se avessero avuto davvero intenzione di ricominciare da capo, stavano per farlo bene. I Brees avevano acquistato una casa a New Orleans e fatto un trasloco completo, impegnandosi con tutto il cuore non solo per i Saints, ma per l'intera città. Mentre Brees lavorava per recuperare dall'infortunio, egli istituì la Brees Dream Foundation per lavorare ad aiutare alla ricostruzione di New Orleans. Non solo lui, ma anche Brittany contribuì materialmente alla ricostruzione della scuola locale - Brees stesso partecipò affianco ai muratori martellando chiodi per la ricostruzione dei muri - e lavorarono anche per migliorare la qualità della vita dei cittadini organizzando programmi dopo-scuola e addirittura una battuta di pesca in mare per sostenere i bimbi malati di cancro.

Presto, i membri della comunità cominciarono a riconoscere il premio che avevano avuto quando i Saints firmarono con Brees: speranza.

"È stato quasi un abbraccio reciproco", disse Nick Karl, direttore dei Saints della Comunità Affairs, ora alla sua nona stagione con la squadra. "Drew e sua moglie aprirono le loro braccia alla comunità e la comunità aprì le sue verso di loro. Come ti dirà, egli è stato portato qui decisamente per una ragione".

Meno di due anni dopo quella catastrofe, i Saints sono tornati a New Orleans, e New Orleans è tornata alla vita. E tutto questo sembrava essere connesso, in un modo evidente e allo stesso tempo sottile, alle azioni e all'ispirazione del nuovo eroe della Louisiana, Drew Brees.

Dopo la straordinaria stagione 2006, Brees e i Saints ebbero un paio di stagioni altalenanti nel 2007 e nel 2008, ma tornarono a ruggire nel 2008, iniziando alla grande nelle prime 14 partite - una striscia positiva che includeva anche le vittorie contro i Dolphins e i Falcons.

Nel corso di questi quattro anni con i Saints, la vita cambiò in diversi modi per Brees, in particolare quando Brittany diede alla luce il suo primo figlio nel gennaio 2009 - e persino Brees parlò di "un incredibile dono di Dio". Anche se con altri ritmi, la sua vita rimase ancora sostanzialmente la stessa. 

Caso in questione: 10 novembre 2009. Come portavoce nazionale del programma "NFL/JCPenney Take a Player to School Day", Brees si alzò presto per guidare fino a casa di Tahlia Hinrichs, una maestra di prima elementare alla Metairie School St Francis Xavier Catholic. Alle 7:40 del mattino andò verso la porta, bussò e domandò di Tahlia. Una ragazza timida, con gli occhi azzurri, apparve e prese del tempo intrattenendosi con Brees, che la affascinò con una conversazione per tutto il tempo di attesa finché non fu il momento di andare a scuola. 

Una volta arrivato a scuola, Brees trascorse la mattinata coinvolgendo tutti i ragazzi in attività fisiche, parlando loro dell'educazione fisica. 

"I bambini non sapevano che sarebbe stato Drew Brees a presentarsi quel giorno, così furono davvero eccitati", disse Karl, che scattò diverse foto durante l'evento. "Ma questo è proprio il tipo di ragazzo che è Drew. È il migliore. Non è cambiato per niente da quando arrivò qui nel 2006. È lo stesso ragazzo-focalizzato-sulla-comunità che era quattro anni fa".

Mentre è vero che l'attività sociale esterna di Drew Brees è stata una costante positiva per la città di New Orleans, lo stesso quarterback sa che, all'interno, egli è un uomo diverso da quando è arrivato.

"Mi sento come se fossi una persona più forte mentalmente e spiritualmente", ha detto. "Essere in grado di essere qui e di essere parte di questa comunità e ricostruire la città e poi riprendere la mia carriera - tutto mi ha portato a pensare che io non avrei mai potuto vivere diversamente. Io sono più forte nella mia fede, come marito, come padre e come giocatore di football".

E ha in mente solo di migliorare, specialmente quando si tratta di questioni di fede. Per rimanere forte spiritualmente, Brees dedica del tempo ogni giorni alla preghiera e alla lettura della Parola e partecipa anche ad attività spirituali con la squadra - azioni ben rispettate e apprezzate da quelli che egli guida sul campo di gioco.

"Ciò che rende uomo è la capacità di dare con spirito di sacrificio senza aspettarsi in cambio nulla, e ciò che rende un leader è quando qualcuno è disposto a morire ogni giorno per il bene della squadra. Drew ha questa qualità", ha detto Health Evans, un terzino dei Saints che, insieme alla moglie, ospita a casa loro gli studi biblici settimanali della squadra. "I veri uomini di Dio sono sempre alla ricerca di una via per avvicinarsi sempre più al Re. Drew non manca mai un culto, uno studio biblico della squadra o uno studio biblico di coppia. La sua attenzione è sempre focalizzata su gruppo e non su di sé. Questa è la stoffa del vero leader".

La fiducia della squadra è ciò che aiuta i Saints a operare come una macchina ben oliata, anche quando essi sono sotto 24-3 sulla strada verso i Miami Dolphins, come avvenne il 25 ottobre 2009. Quella domenica, Brees guidò i Saints da una situazione di 21 punti di svantaggio alla vittoria sui Dolphins per 12 punti. Fu uno schianto che incrementò la reputazione dei Saints come squadra da battere nel 2009.

"In quella situazione, sarebbe stato facile dire che eravamo davvero messi male e che eravamo così tanto in svantaggio da non potere fare nulla, ma non è la nostra mentalità. Avevamo lavorato tanto duramente e investito troppo tempo per mollare tutto", disse Brees. "Incoraggiai i miei compagni a giocare una azione per volta e andammo in campo e lo facemmo". 

"Penso che questo sia il mio compito all'interno del team, parte del quale è aiutare gli altri e metterli nella condizione di arrivare al successo. Ovviamente, devo lavorare per essere il miglior quarterback che possa per la mia squadra, ma se mai serve un momento in cui devo tirarmi in disparte per parlare con un ragazzo riguardo il suo percorso o per mostrargli qualcosa in sala pesi, lo faccio volentieri. E non solo per le cose del campo di gioco, ma anche per quelle della vita".

Che sia egli intenzionato a insegnare ai suoi compagni o che sia lui a lasciare che essi agiscano con le sue azioni, le lezioni di vita sembrano arrivare direttamente da Drew Brees. Ha insegnato a una squadra cosa significa vincere, a una città cosa significa sperare, e agli atleti del mondo cosa significa perseverare. Come risultato - che a lui piaccia o no - la nuova città di Brees lo ha soprannominato suo santo personale. Anche se questo è uno scherzo di buone intenzioni, nessuno può negare la verità divina che proviene da tutto ciò. 

I titoli dei giornali non interessano a Brees, però. Egli continua a ruotare i suoi occhi al suo unico riferimento, sapendo che egli sta facendo quello che sa di fare: servire il Signore e amare gli altri. Egli avrebbe agito allo stesso modo se fosse stato chiamato a giocare sotto i riflettori di uno stadio, o se avesse giocato solo con suo figlio (o con una qualsiasi classe delle scuole elementari), o se avesse  discusso di tematiche spirituali davanti a un pasto con la sua squadra. 

Forse i fan di New Orleans hanno ragione, dopo tutto: "Un Saint egli lo sarà per sempre".